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L’Art social de la Révolution à la Grande Guerre. Anthologie de textes sources - Neil McWilliam, Catherine Méneux et Julie Ramos (dir.)
Voies socialistes : entre passé et futur salvateur

Pierre-Joseph Proudhon, Du principe de l’art et de sa destination sociale, 1865

Texte intégral

Introduction par Anne-Marie Bouchard

Amalgamant le devenir historique des classes sociales (aristocratie et bourgeoisie) et le devenir social des formes de l’art (art pour l’art et art social), Pierre-Joseph Proudhon (1809-1865) propose dans Du principe de l’art et de sa destination socialeune lecture très personnelle de l’histoire de l’art des Égyptiens à Courbet, de laquelle il prétend extraire « la théorie la plus complète de l’art ».

1. Gustave Courbe...1. Gustave Courbet, Les Casseurs de pierres, 1849

1. Gustave Courbet, Les Casseurs de pierres, 1849

Œuvre détruite, 165 x 257 cm, anciennement à la galerie Neue Meister de Dresde.

Le livre, qui paraît de manière posthume, est en effet une réponse à la demande de son ami Courbet d’un texte pour un catalogue, ainsi qu’à leurs interrogations communes sur le rôle social de l’art. L’aboutissement du socialisme, que Proudhon prévoit pour un avenir proche, motive son appel aux artistes à se rendre utiles. Puisque, selon lui, rien n’est jamais produit en vain, règle immuable à laquelle l’artiste doit s’assujettir, l’utilité de l’œuvre d’art est, selon lui, le corolaire nécessaire de l’utilité de l’artiste lui-même. Son postulat d’une absolue préséance du contenu sur la forme et du dessein de l’œuvre sur le choix des moyens de sa représentation constitue ce qu’il nomme « goût moral », véritable principe fondateur de sa lecture de l’histoire de l’art et de son appréciation des œuvres contemporaines (Bouchard 2014-1).

Dans cette conclusion de son essai, Proudhon s’enflamme, dépassant très largement la question des arts, en offrant un manifeste pour la transformation de la France par la refonte des mœurs dont il fait échoir une part de la responsabilité aux artistes. Son plaidoyer, mêlant de manière relativement confuse, socialisme utopique, misogynie ouverte, moralisme quasi ascétique et histoire de l’art déterministe n’en sera pas moins une source d’influence considérable pour certains anarchistes à la recherche d’une nouvelle conception de l’art social à la fin du siècle (Rette 1891 et Rochel 1893). Acceptant la définition de l’art proposée par Proudhon comme étant « une représentation idéaliste de la nature et de nous-mêmes, en vue du perfectionnement physique et moral de notre espèce » (p. 43), les anarchistes ne s'entendent cependant pas tous sur la question de l’art utile, certains y voyant une des motivations principales derrière la valorisation de l’art social à la fin du siècle, d'autres l'accusant de n'être qu’un pastiche de l’« utilitaire » bourgeois du Second Empire. L’influence de Proudhon sera néanmoins décisive en ce que son argumentaire valorise la forme médiatique de l’œuvre d’art social, véhiculée par les imprimés, qui semble seule pouvoir matérialiser l’intégration de l’art dans un support en permettant une diffusion massive à des fins d’éducation. Cette forme médiatique de l’art social sera privilégiée par les mouvements révolutionnaires de la fin du siècle (Bouchard 2014-2).


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Pierre-Joseph PROUDHON, Du principe de l’art et de sa destination sociale, Paris, Garnier frères, 1865. Extraits p. 367-376.

1Que la bohème et l'Académie se scandalisent de mes prépositions ; les esprits droits comprendront la grande pensée de mon livre : réconcilier l'art avec le juste et l'utile. Jusqu'ici, en effet, l'art demeurait dans une sphère mystique, transcendantale ; les artistes formaient un monde à part, en dehors de la vie humaine, en dehors de la raison pratique, des affaires et des mœurs. On s'indignait à la seule pensée d'un but, d'une fin, d'une utilité quelconque de l'art. Ceux qui s'y dévouaient semblaient être d'une autre espèce que le commun des mortels, dont les lois ne semblaient pas faites pour eux ; ils avaient leurs mœurs à part. Aussi, tandis que les gens d'art et de lettres méprisaient le monde des industrieux, bourgeois et autres, ils en étaient méprisés à leur tour : la qualité d'artiste était presque devenue un titre à la mésestime, à la déconsidération.

2Tout cela maintenant est fini. Un artiste sera désormais un citoyen, un homme comme un autre ; il suivra les mêmes règles, obéira aux mêmes principes, respectera les mêmes convenances, parlera la même langue, exercera les mêmes droits, remplira les mêmes devoirs. Jugé par des hommes qui ne seront pas de sa profession, il n'en sera pas moins jugé par ses pairs ; s'il ne rencontre plus d'idolâtrie, si des honneurs excessifs ne viennent plus le trouver, il ne connaîtra pas non plus d'ostracisme, et se sentira en famille. De même que le comédien et le chanteur, l'artiste devra être avant tout honnête homme, d'autant plus honnête homme qu'il sera plus artiste.

3Chapitre XXV

4Conclusion.

5De tout ce qui précède, de ce rapide coup d'œil jeté sur les différents caractères de l'art chez les Égyptiens, les Grecs, les chrétiens du Moyen Âge et de la Renaissance, les réformés hollandais ; enfin de l'examen des œuvres des peintres contemporains et de quelques tableaux de Courbet, résulte, pour nous public, un ensemble de notions, de principes et de règles que nous pouvons considérer comme la théorie la plus complète de l'art.

6Nous avons de quoi comparer, juger, classer ; de quoi motiver nos préférences, imposer nos idées, tracer une direction, indiquer un but et marquer la condition de nos suffrages.

7Toute création de l'art, comme de l'industrie ou de la politique, a nécessairement une destination ; elle est faite pour un but. Il est absurde de supposer que quelque chose se produise dans la société, ‒ pourquoi ne dirions-nous pas dans l'univers ? ‒ à seule fin de se produire.

8Ce principe incontestable posé, il ne reste pour l'art que deux alternatives :

9Ou la peinture aura pour effet, dans l'ensemble de ses œuvres, les plus sérieuses comme les plus légères, les plus savantes et les plus capricieuses, d'exprimer la vie humaine, d'en représenter les sentiments, les passions, les vertus et les vices, les travaux, les préjugés, les ridicules, les enthousiasmes, les grandeurs et les hontes, toutes les mœurs bonnes ou mauvaises, en un mot les formes, d'après leurs manifestations typiques, individuelles et collectives, et le tout en vue du perfectionnement physique, intellectuel et moral de l'humanité, de sa justification par elle-même, et finalement de sa glorification.

10Ou bien, sous prétexte de liberté, d'indépendance de l'art, de génie, d'idéal, de révélation, d'inspiration, de rêverie, de fantaisie, elle se mettra au service, soit de l'idéalisme religieux, de l'illuminisme, du fanatisme et du quiétisme ; soit du désœuvrement, du luxe et des voluptés ou de l'épicurisme : ce qui veut dire que, pour n'avoir pas voulu d'une mission hautement morale, pratique et positive, l'école de l'art pour l'art s'en donnera une parfaitement irrationnelle, chimérique et immorale.

11Cela est fatal, et les faits le prouvent.

12De cette définition primordiale de l'art et de sa fin, il suit :

131° Que dans toute œuvre d'art on doit considérer en premier lieu l'idée même de l'œuvre, son but pratique, et en second lieu l'exécution : les EFFETS avant les moyens ; le CONTENU avant le contenant ; la PENSÉE avant sa réalisation ;

142° Que l'idée de l'artiste doit être toujours logique, rationnelle, vraie, et que sous ce rapport l'œuvre tombe sous la critique philosophique ; mais qu'on ne saurait juger de même, avec une égale certitude, du revêtement de l'idée, parce que de gustibus et coloribus non disputandum ;

153° Qu'une œuvre d'art se compose donc d'idÉe et de représentation, la première rationnelle, la seconde dépendant du goût et des moyens de l'artiste ; celle-là démontrable, celle-ci non démontrable ;

164° Mais qu'en tout cas il y a ceci en faveur de l'idée : que si tout ce qui est raisonnable n'est pas nécessairement bien dans la représentation, rien de vraiment beau ne peut être irrationnel.

17Tels sont les principes de l'art et de la nouvelle critique : principes que je déclare communs à la littérature, à la poésie, à l'architecture, à la musique, à la danse même, aussi bien qu'à la peinture et à la statuaire, et qui régissent tout ici.

18Le peintre et le statuaire ayant pour but la représentation de l'humanité dans un but de perfectionnement, la question se pose aussitôt sur les moyens à employer pour cette représentation.

19Parmi les moyens, on distingue d'abord deux choses : ‒ la réalité imitable et représentable, réalité presque toujours plus ou moins défectueuse ; ‒ l'imagination, qui, à volonté, redresse, corrige, embellit la réalité, ou la fait grimacer, l'enlaidit, la déforme.

20Le réel et l'idéal concourent alternativement, dans des proportions variables, au gré de l'artiste, et selon l'effet à produire ; ils font partie des moyens, c'est-à-dire de l'exécution, non des effets, non du but. C'est ainsi que dans la peinture, la couleur et le dessin concourent à l'œuvre, et font partie des moyens ; il est absurde d'imaginer un tableau fait tout entier de couleur ou tout entier de lignes ; bien plus absurde encore de faire une spécialité à un peintre de son aptitude à colorier ou à dessiner.

21On se plaint, et on a mille fois raison, de la détestable critique actuelle. C'est le fléau des artistes, qu'elle décourage, assassine, quand elle devrait les éclairer ; vrai métier de chantage, d'iniquité. Grâce à cette critique sans principe, pour qui l'idée n'est rien, la patte et le chic,tout, le public en est venu à ne plus se soucier des compositions, qu'il comprend d'autant moins que les artistes eux-mêmes ne se comprennent pas. On s'arrête au portrait et au paysage ; hors de là, néant.

22Ainsi, personne ne s'occupe plus de l'idée : on fait au musée comme au théâtre de l'Opéra, où l'on dédaigne les paroles et le drame, pour n'écouter que les instruments et les voix. On laisse de côté les Effets pour ne s'occuper que des moyens. Sur quoi tout le monde tranche du connaisseur ; quant au fond, on ne se connaît à rien, par l'excellente raison que dans le gâchis, il n'y a rien à connaître. On échine l'un, on réclame l'autre, et l'art meurt dans cette cacophonie.

23Dernière conséquence, et la plus déplorable de toutes, d'un art en travail, d'une pensée informe et d'une critique aveugle et brutale : la société se sépare de l'art ; elle le met hors de la vie réelle ; elle s'en fait un moyen de plaisir et d'amusement, un passe-temps, mais auquel elle ne tient pas ; c'est du superflu, du luxe, de la vanité, de la débauche, de l'illusion ; c'est tout ce que l'on voudra. Ce n'est plus une faculté ni une fonction, une forme de la vie, une partie intégrante et constituante de l'existence.

24Quant à nous socialistes révolutionnaires, nous disons aux artistes comme aux littérateurs :

25Notre idéal, c'est le droit et la vérité. Si vous ne savez avec cela faire de l'art et du style, arrière ! nous n'avons pas besoin de vous. Si vous êtes au service des corrompus, des luxueux, des fainéants, arrière ! nous ne voulons pas de vos arts. Si l'aristocratie, le pontificat et la majesté royale vous sont indispensables, arrière toujours ! nous proscrivons votre art ainsi que vos personnes.

26L'avenir est splendide devant nous.

27Nous avons à construire 36 000 maisons communes, autant d'écoles, de salles de réunion, des ateliers, des manufactures, des fabriques, nos gymnases, nos gares, nos entrepôts, nos magasins, nos halles, nos bibliothèques.

28Nous avons à créer 40 000 bibliothèques de 6 000 volumes chacune, — 240 millions de volumes — des observatoires, des cabinets de physique, des laboratoires de chimie, des amphithéâtres d'anatomie, des musées, des belvédères par milliers.

29Nous avons à découvrir les modèles d'habitation du paysan et de l'ouvrier, de l'homme de ville et de l'homme des champs ; nos villes et nos villages à rebâtir ; et en première ligne, le Paris de M. Haussmann.

30Nous avons la France à transformer en un vaste jardin mêlé de bosquets, de bois taillis, de hautes futaies, de sources, de ruisseaux, de rochers, où chaque paysage concoure à l'harmonie générale.

31Un jour, les merveilles prédites par Fourier seront réalisées.

32Les vrais monuments de la République, au rebours de ceux de l'Empire, seront dans la commodité, la salubrité et le bon marché des habitations.

33Mais, avant tout, nous avons une dernière bataille à livrer au mauvais goût, à la fausse littérature, aux mauvaises mœurs, à la politique d'absorption.

34Nous avons à instruire le peuple, à lui donner, avec le goût de la science, l'intelligence de l'histoire, de la philosophie, le culte de la justice, les vraies joies du travail et de la société.

35Nous avons à enseigner le droit, la liberté, la mutualité, la théorie des contrats ; nous avons à exterminer la phraséurgie, le charlatanisme, le chauvinisme, la corruption.

36Nous avons à refaire l'éducation des femmes et à leur inculquer les vérités suivantes : ‒ L'ordre et la propreté dans le ménage valent mieux qu'un salon garni de tableaux de maîtres. ‒ Une femme qui sait se vêtir avec goût, propreté, décence, sans luxe, est artiste ; celle qui ne sait que se couvrir de bijoux et de dentelles, qui porte sur son corps sa dot, est une femme grossière, dénuée du sentiment du goût et de l'art : elle a beau faire, rien ne la relève ; plus elle se montre cossue, plus elle est dégoûtante. ‒ La femme est artiste ; c'est justement pour cela que les fonctions du ménage lui ont été départies. S'imagine-t-on par hasard qu'elle va passer son temps à faire des aquarelles ou des pastels ?

37Avant tout, nous avons nous-mêmes à réformer notre vie, chercher le travail, pratiquer la modestie et la sobriété, suivre les mœurs pythagoriciennes. La table est ruineuse : tant mieux ! Il nous restera, avec l'art de manger proprement les choses, la sobriété.

38Il nous faut renoncer à nos habitudes de bohème, faire de longues études, nous immerger pendant dix et quinze ans dans les travaux mécaniques, dans les affaires, avant de nous mettre à parler au public ; garantir notre raison par nos labeurs, produire tard, et ne nous livrer tout à fait à la littérature, à la philosophie ou aux arts qu'après quarante ou quarante-cinq ans révolus.

39À ces conditions, nous verrons revenir les grands siècles ; nous serons à notre tour originaux ; nous serons décidément émancipés et affranchis ; l'humanité pourra proclamer sa majorité ; elle sera libre ; et cette longue transition, marquée par la Renaissance, la Réforme et la Révolution française, sera terminée. La régénération sera accomplie, et nous pourrons appliquer à l'esprit nouveau ce qui a été dit de l'esprit ancien ou Saint-Esprit : Et renovabis faciem terrœ.

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40h

Table des illustrations

Titre 1. Gustave Courbet, Les Casseurs de pierres, 1849
Légende Œuvre détruite, 165 x 257 cm, anciennement à la galerie Neue Meister de Dresde.
URL http://inha.revues.org/docannexe/image/5549/img-1.jpg
Fichier image/jpeg, 110k

Pour citer cet article

Référence papier

« Pierre-Joseph Proudhon, Du principe de l’art et de sa destination sociale, 1865 », in Neil McWilliam, Catherine Méneux et Julie Ramos (dir.), L’Art social de la Révolution à la Grande Guerre. Anthologie de textes sources, INHA (« Sources »), 2014.

Référence électronique

« Pierre-Joseph Proudhon, Du principe de l’art et de sa destination sociale, 1865 », in Neil McWilliam, Catherine Méneux et Julie Ramos (dir.), L’Art social de la Révolution à la Grande Guerre. Anthologie de textes sources, INHA (« Sources »), 2014, [En ligne], mis en ligne le 08 juillet 2014, consulté le 23 mars 2017. URL : http://inha.revues.org/5549

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